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Menthol is only flavor allowed in cigarettes. How is it affecting us?

Feb 5, 2020

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Cigarette smoking has steadily declined across the nation and in Greater Cincinnati over the past few decades. But that progress has not been experienced by all people. Tobacco use is higher among certain groups, resulting in poorer health outcomes. Many factors contribute to these disparities, including tobacco industry marketing and menthol flavoring.

For years, the tobacco industry has used targeted marketing, sponsored cultural events and other tactics to make smoking more appealing to specific groups, particularly African Americans. Research shows that communities that are home to more African Americans and people with low income have more tobacco retailers. These communities have more tobacco advertising, promotions and discounts.

In 2009, federal law began prohibiting flavors in cigarettes—except menthol. Menthol adds a cooling effect while smoking that can mask the perceived harshness and tobacco flavor. Menthol cigarettes are easier to start and harder to quit. They are as addictive and just as harmful as non-menthol cigarettes.

According to the Centers for Disease Control and Prevention, African Americans usually smoke fewer cigarettes and start smoking later in life. However they are more likely to die from smoking related-diseases than people who are white.

Because of the tobacco industry’s targeted efforts, menthol use is higher among African Americans. In Greater Cincinnati, the percentage of African American adults who report that they are current smokers is the same as white adults. But 7 in 10 African American smokers usually smoke menthol cigarettes. That compares with just 2 in 10 white smokers.

Policies that restrict the sale of flavoring, including menthol, in all tobacco products can reduce these tobacco-related disparities and protect all people from the harms of tobacco.


Los cigarrillos de sabores están prohibidos, pero el mentol no, ¿cómo está afectando a Cincinnati?

Mientras el consumo de cigarrillos ha disminuido constantemente en todo el país y en Cincinnati en las últimas décadas, el progreso no ha sido experimentado por todas las personas. El consumo de tabaco es mayor entre ciertos grupos de personas, lo que resulta en peores resultados de salud. Estas disparidades relacionados con el tabaco son afectadas por muchos factores, incluyendo la comercialización de industria del tabaco y saborizantes de mentol.

Durante años, la industria del tabaco ha utilizado marketing dirigido, patrocinando eventos culturales y otras tácticas para hacer que fumar sea más atractivo para grupos específicos, particularmente afroamericanos. Las investigaciones muestran que hay más minoristas de tabaco en comunidades con más afroamericanos y poblaciones de bajos ingresos. Por lo tanto, hay más publicidad, promociones y descuentos en estas comunidades.

En 2009, la ley federal comenzó a prohibir el uso de sabores en los cigarrillos. a excepción del mentol. El mentol agrega un efecto refrescante al fumar que puede enmascarar la aspereza percibida y el sabor del tabaco. Pero los cigarrillos mentolados, que son más fáciles de comenzar y más difíciles de dejar, son tan adictivos y tan nocivos como los cigarrillos sin mentol.

Según Center for Disease Control and Prevention, Los Afro-Americanos generalmente fuman menos cigarrillos y comienzan a fumar más adelante en la vida, pero tienen más probabilidades de morir por enfermedades relacionadas con fumar que las personas que son blancas.

Debido a los esfuerzos específicos de la industria del tabaco, el uso de mentol es mayor entre la comunidad afroamericana. En Greater Cincinnati, el porcentaje de adultos afroamericanos que informan que son fumadores es lo mismo que los adultos blancos. Pero 7 de cada 10 afroamericanos fumadores suelen fumar cigarrillos mentolados en comparación con sólo 2 de cada 10 fumadores blancos.

Para reducir las disparidades relacionadas con el tabaco y proteger a todas las personas de los daños del tabaco, necesitamos políticas que restrinjan la venta de saborizantes, incluyendo el mentol, en todos los productos de tabaco.


Dr. O’dell Moreno Owens is the president and chief executive officer of Interact for Health and InterAct for Change. Dr. Owens is a reproductive endocrinologist. He earned an MD, an OB/GYN residency and a master’s of public health degree from Yale University School of Medicine. He also obtained a fellowship in reproductive endocrinology at Harvard Medical School. In recent years, Dr. Owens has served as the Hamilton County Coroner, Cincinnati State Technical and Community College President, and Interim Health Commissioner and Medical Director of the Cincinnati Health Department. 

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